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铁灵女王

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★ 篡位、暗杀、黑暗魔法、神秘护卫队、红女王……
凯尔茜为铁灵王国不得不走上复仇之路
★ 《哈利?波特》女一号艾玛?沃特森将出演电影版“铁灵女王”
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主编推荐

这是“铁灵女王”系列小说中气势恢宏的开山之作。埃里卡·约翰森以纯熟的写作手法将有魔力的项链、政治阴谋、荣誉与忠诚、活灵活现的人物近乎完美地糅合在了一起,还在这个已经足够引人入胜的故事里添加了些许神秘色彩。
从未经历过人间任何考验的年轻公主必须夺回属于自己的王位,并学习成为一位真正的女王,还得同一名恶毒的女巫展开史诗般的战斗。敬请通过《铁灵女王》小说三部曲中气势恢宏的靠前部作品来观赏这场光明与黑暗的对决。
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目录

第一卷
第一章 第十匹马
第二章 追踪
第三章 费奇
第四章 通往凯普之路
第五章 像上帝之海一样宽广


第二卷
第六章 有标记的女王
第七章 池塘里的涟漪
第八章 女王的寝宫
第九章 宝石
第十章 多马·罗利的结局
第十一章 叛教者


第三卷
第十二章 出货
第十三章 苏醒
第十四章 铁灵女王


致谢
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内容简介

幼年的凯尔茜·罗利在其生母伊丽莎女王去世之后,被人带到了远离充满尔虞我诈的王宫凯普城堡的庇护所,由两名发誓要用自己的生命保护她的忠贞仆人秘密地抚养长大。凯尔茜在密林深处的一间小屋里成长,对王国不堪回首的过往所知甚少……她也并不知道这个王国的命运很快将会由她本人来掌控。
很久以前,凯尔茜的祖先们从一个日渐腐朽的世界漂洋过海而来,建立了一个没有任何现代科技的新世界。三百年之后,这个采用封建制度的社会分裂成了四个王国,其中三个王国都得向第四个更为强大的王国纳税。第四个王国是强盛的莫特姆森王国,它的统治者是诡计多端的红女王。如今,在凯尔茜十九岁生日这天,女王侍卫队(发誓捍卫王权的忠贞士兵)的残余分子来到了凯尔茜所居住的林中小屋,他们将护送这位公主经由充满了艰难险阻的旅途回到铁灵王国的首都,协助其以铁灵新女王的身份登上原本就属于她的王位。
尽管凯尔茜有着纯正的皇室血统,也拥有铁灵宝石——蕴含着极大力量和魔法的宝石,可她从不确信自己是否具备统治这个王国的能力。不过她在王国首都看到的令人震惊的邪恶事件深深触痛了她的内心,令她突然受到超常勇气的驱使,做出了非凡的举动。她的行为在整个王国境内制造了极大骚动,并释放出了民众对于红女王的复仇情愫。与此同时,一个与凯尔茜敌对的阴谋集团动用了身穿红色斗篷的暗杀者以及黑暗魔法,试图摧毁她。凯尔茜在一场接一场的考验中变得越来越坚强和机敏,而她钢铁般的意志和坚定的决心也为她赢得了忠诚的盟友,其中包括由神秘莫测的拉扎勒斯所统领的女王侍卫队,以及被人称为“费奇”的有趣的亡命之徒。
凯尔茜试图拯救自己王国的任务才刚刚开始,这趟漫长旅途充满了神秘、背叛和血雨腥风。她就像是深陷熊熊烈火之中,要么在大火中打造一个传奇,要么……被大火烧毁。
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此书可以试读,请点击这里>>

摘要

第一章    第十匹马

格林女王——凯尔茜?罗利?格林是第七任铁灵女王,也被称为“有标记的女王”,由卡琳和绰号“好人巴蒂”的巴索罗缪?格林抚养成人。母亲:伊丽莎?罗利;父亲:不详。以上信息,请参阅附录十一来推测。
——铁灵的早期历史,由莫文尼尔讲述

当军队靠近凯尔茜?格林的家宅时,她非常安静地端坐着,默默注视这一切的发生。一大队骑兵正策马而来,再远一些还有几名零散的骑兵,所有人都穿着铁灵皇家卫队的灰色制服。骑兵们骑着战马行进时,身上的斗篷上下抖动,露出了他们所携带的贵重兵器——长剑和短刀,这些兵器都是由莫特姆森王国的钢铁锻造而成的。有一名骑兵甚至带了一根狼牙棒,凯尔茜能够清楚地看见那可怕的尖钉头从骑兵的马鞍旁边伸了出来。军人们以愠怒而阴沉的架势骑着马逼近小屋,由此可以非常清楚地看出:他们并不想来到这里。
披着斗篷、戴着头巾的凯尔茜依然端坐着,她正坐在一棵大树的树杈上,这棵树距离她家前门大约有三十英尺 远。她的平衡感很强,待在树上纹丝不动,不发出一丁点动静。多年来的丛林生活帮助她具备了这种特殊的能力:她可以成为树的一部分,将自己完完全全地隐匿起来。她全身上下——从头顶的头巾一直到松木色靴子的上沿——都是深绿色的着装,形成了绝好的保护色。她的脖子上戴着一条纯银项链,中间有一颗蓝宝石,正好垂在她的胸口。每当她将这颗蓝宝石塞进衬衫里面以后,要不了几分钟,它总是会恼人地再次从衬衫里弹出来。这种情形在今天尤其明显,这颗蓝宝石正是她的麻烦之源。
一共有九个男人,十匹战马。
抵达小屋前面的泥土坡时,骑兵们纷纷跳下马,接着取下了头罩。凯尔茜发现这些人当中没一个跟自己年纪相仿,年轻点的看上去三十多岁,年长的大约有四五十岁。他们用严厉并且饱经风霜的表情相互对视了一眼,这一细小的举动深刻地显露出了战斗的损失和代价。片刻之后,他们抬起头来凝视着小屋,携带狼牙棒的那名骑兵低声说了些什么,紧接着每个人都机械式地用手握住自己的剑柄。
“最好能速战速决。”一个雄浑的男声响起。
说话的是一个瘦高个子男人,他那权威性的口吻清楚表明他是这群人的首领。此人上前几步,在房门上敲了三下。门被迅速地打开了,就好像巴蒂一直都在门背后候着一般。从自己所处的有利于观察的位置望过去,凯尔茜能看见巴蒂的圆脸上布满了皱纹,而且双眼又红又肿。今天早上,巴蒂将凯尔茜送出家门,并目送着她进到森林里,在这期间他一直避免让她觉察到自己的忧伤和悲痛。凯尔茜本想抗议,不过巴蒂的态度非常坚决,最终他将她推出门外,并对她说:“去和森林说再见吧,孩子。很可能在未来很长一段时间里,他们都不会再让你随意闲逛了。”
于是凯尔茜离开了小屋,沐着晨光在森林中四处漫步。她跨过倒下的树,偶尔停下脚步聆听着森林的寂静——尽管森林里面有多不胜数的生命存在,但是却有着如此完美的寂静。她甚至还捕捉了一只兔子,而这仅仅是为了给自己找些事情来做。不过,最终她又将兔子放走了,因为巴蒂和卡琳不需要肉,而她本人也不喜欢杀生。看着兔子蹦蹦跳跳地跑开,继而消失在她所生活着的森林里,凯尔茜再次试着说出了那个词——女王,尽管它就像她嘴里的灰尘一般。女王,这是个不祥之词,预示着严酷的未来。
“巴蒂。”骑兵团的首领问候道,“好久不见。”
巴蒂模糊不清地喃喃着什么。
“我们来这里,是为了那个女孩。”
巴蒂点了点头,然后将两根手指放进嘴里,吹了个口哨,声音尖利而且很有穿透力。凯尔茜静悄悄地从树上下来,走出了森林的掩蔽,这时她感到自己的脉搏跳得很快。她知道该如何用刀去对付一名袭击者,从而保护自己,巴蒂教过她该怎样做。不过,有兵器的侍卫对她来说却是完全陌生的,而她此时正受到一支全副武装的军队的威胁。凯尔茜发觉所有来访者的视线都集中在她身上,打量着她。自己看起来一点儿也不像个女王,她非常清楚地知道这一点。
首领面目严峻,下巴上有一道明显的疤痕。他在她面前深深鞠了一躬,“殿下,我叫卡罗尔,是已故女王的侍卫队的队长。”
紧接着,其余的侍卫都纷纷向她鞠躬。那个携带狼牙棒的骑兵只弯下了大约一英寸 ,并以非常轻微的动作倾斜着下巴。
“我们得看看那个标记。”一名骑兵低声说道,他的脸几乎被红色的胡须给遮蔽住了,“还有那颗宝石。”
“喂!难道你认为我会欺骗王国?”巴蒂有些恼怒。
“她看上去跟她母亲一点儿都不像。”满脸胡须的男人一针见血地回答道。
凯尔茜的脸唰地一下红了。据卡琳所说,伊丽莎女王是一位标准的铁灵美女,高个儿,金发碧眼,身段轻盈优美。凯尔茜也很高,不过她的肤色比较黑,脸蛋可以说是平平无奇。此外,她也完全不符合“体态优美”之类的形容词。她常年来坚持锻炼,可是她的胃口也因而太好了点儿。
“她的眼睛和罗利一模一样。”另一名骑兵评论道。
“我倒是更想看看那颗宝石和伤疤。”首领说,那名留着胡须的男子也颔首表示附和。
“给他们看看,凯尔茜。”
凯尔茜将蓝宝石垂饰从衬衫里面取出来,并在阳光下将它举得老高。她真恨不得把这颗宝石从项链上扯下来还给他们,但是巴蒂和卡琳已经向她解释清楚了,他们绝不可能让她做出那样的事来。她是铁灵王国即将继承王位的公主,今天正好是她十九岁生日,也是她应该登基即位的日子。他们会不顾她的踢打、尖叫和苦苦挣扎,用马车将她载回凯普。如果有必要,他们还会将她囚禁在王座上,而她将戴着珠宝、穿着绫罗绸缎坐在那里,直至自己被人暗杀。
首领看到宝石后满意地点了点头,凯尔茜将左边袖子挽了起来,露出了自己的前臂,一道向外凸出的刀片状伤疤从手腕一直延伸到肱二头肌附近。看到伤疤以后,有一两个男人低语了几句,那几双从他们到来以后就一直没有离开过兵器的手,此刻也松开兵器放了下来。
“这就对了。”卡罗尔粗声粗气地说,“我们走吧。”
“等等!”卡琳快步走到门口,轻轻地将巴蒂推开。她是用手腕推开巴蒂的,而不是用手指,可见今天她的关节疼痛一定非常厉害。她的外表如以往一样无可挑剔,一头白发用发夹整齐地别在脖子上方。凯尔茜十分惊讶地看到卡琳的双眼竟然也有些泛红,而卡琳并不是一个爱哭的人,她几乎完全不会流露自己的任何情感。
几名侍卫直愣愣地看着卡琳,其中一两个人甚至后退了一步,包括那个携带狼牙棒的男人。凯尔茜一直觉得卡琳看起来很像一位王室成员,不过眼前这些带着宝剑的男人们竟然会被一位老妇人所震慑,此情此景还是让凯尔茜非常惊讶。
谢天谢地,凯尔茜想道,看来我并不是唯一一个有这种感觉的人。
“请证明你们的身份!”卡琳命令道,“我们如何才能知道你们到底是不是从凯普来的呢?”
“不然的话,又有谁还会知道在今天这样的日子应该在哪里找到她呢?”卡罗尔反问道。
“刺客。”
几名侍卫毫不客气地窃笑起来,不过带着狼牙棒的侍卫走上前去,并在自己的斗篷下面摸索着。
卡琳盯着他看了一会儿,“我认识你。”
“我带来了女王的指令。”他告诉她,接着递给她一个厚厚的表面已经泛黄的信封,“万一你不记得我的话。”
“我想很多人都不会忘记你的,拉扎勒斯。”卡琳回答道,语气中透露出些微的不满。她迅速展开信纸——尽管这样做会加剧她的关节疼痛——阅读着上面的文字。凯尔茜看着那封信,有些着迷:这可是她母亲的亲笔信,而且这张信纸曾被她母亲触摸过。虽然母亲已经去世,但她写下的信还在这里,看得见并且摸得着。
读完信以后,卡琳看起来很释怀。她把信递还给侍卫,“凯尔茜需要收拾她的行李。”
“殿下,你只有几分钟的时间,我们得尽快离开。”卡罗尔转而对凯尔茜说,并再次向她鞠躬,而她能够看出他已经完全无视卡琳的存在。卡琳面无表情,凯尔茜也看出了这一点。在过去,凯尔茜时常希望卡琳发怒,而不是将情感深深地、静静地隐藏在内心最深处,这样会使她显得冷漠而遥远。卡琳的沉默,总是让凯尔茜感到害怕。
凯尔茜从站立着的马匹旁边经过,进到了自己的小屋里。她的衣物已经收拾妥当,被塞进了几个驮包里,不过她并没有靠近它们,而是走向了卡琳的藏书室。她站在门口向里看去,藏书室的几面墙都摆满了书,书架是巴蒂亲手建造的,以铁灵的橡木作为原料,凯尔茜人生中的第四个圣诞节来临时,他将书架送给卡琳作为礼物。在凯尔茜朦胧的记忆中,那一天纯美而又熠耀:她协助卡琳把藏书摆放在书架上,还在卡琳不让她按照颜色来整理书籍时哭闹了一小会儿。已经过去十几年了,凯尔茜依然很喜爱那些书,也喜欢看到一册册书在书架上整齐摆放的样子。
不过,这间藏书室同时也是“教室”,而教室通常都是一个让人不太开心的地方。基础数学、铁灵语法、地理学,还有后来学到的周边国家语言——这些语言的发音都非常古怪。起初对凯尔茜来说学外语真的很困难,但坚持一段时间之后就变得容易些了,讲起来愈发流利,语速也可以更快,最后凯尔茜和卡琳可以在各种语言之间轻易地转换,比如从莫特姆森语突然转为坎达瑞斯语,然后又再次回到更简单、包含更少情感的铁灵语,在语言转换的过程中,她们可以做到连一个音节都不丢失。最重要的学科是历史,而且是铁灵王国创立之前的历史。卡琳常常说历史就是一切,因为一而再再而三地犯同样的错误是人类的自然本性使然。卡琳讲述历史的时候显得很严肃,她的两道白色眉毛微微向下皱起,露出不满的神色。卡琳很公正,不过也很严厉,如果凯尔茜能够在晚餐之前就完成家庭作业,那么她将获得的奖赏是可以从藏书室里挑一本书,然后熬夜阅读,直到看完为止。故事类的书籍最容易令凯尔茜感动,因为它们能让她如身临其境一般去到小屋以外的世界里。要是她想阅读一本特别长的小说,以至通宵达旦熬夜到黎明的话,那么她就可以被允许在接下来的那一天里不用做家务,并且可以在那一天的大部分时间里舒舒服服地睡大觉。但是在一年当中的大多数时候,凯尔茜整月都得忙于应付繁忙的课业,几乎不能得闲休息。在那些月份她就没法阅读藏书室里的故事书,陪伴她的只有家务活、寂寞,以及卡琳那张不以为然的冷漠脸庞。再往后,年龄渐长的凯尔茜大部分时间都是在学校里度过的,藏书室不再是她生活的重心。
巴蒂关上房门,拖着脚步走近凯尔茜。很久很久以前,他曾是一名女王侍卫队成员,那时他的膝盖背部还没有受剑伤,脚也没有跛。他将一只手坚定地放在凯尔茜的肩头,“孩子,别再耽搁了。”
凯尔茜转过身来,看到巴蒂身后的卡琳正望着窗外。在小屋前面,侍卫们不安地来回走动,目光警惕而快速地扫视着森林里的一草一木。
看来他们已经习惯了封闭的室内,凯尔茜心想,开阔的空间使他们有些恐慌。一想到自己即将在凯普开始新的生活,这几乎令凯尔茜窒息,她知道自己可以自由哭泣的时代已经彻底地结束了。
“接下来将是一段危险的时期,凯尔茜。”卡琳的声音非常冷漠,“你得当心摄政王,尽管他是你的舅舅。自打还在娘胎里时,他就开始觊觎王位了。不过,你母亲的侍卫队成员都是好人,他们当然会照看你。”
“可他们不喜欢我,卡琳。”凯尔茜脱口而出,“你曾说过他们会因成为我的侍卫而感到荣幸,但我发觉他们并不想来到这里。”
卡琳和巴蒂相互对视了一眼,凯尔茜瞥见了他俩之间长年累月争论的痕迹。他们的婚姻很奇特,卡琳至少比巴蒂年长十岁,现在她已经快七十岁了,不过不难看出她曾经非常美丽。巴蒂长得并不好看,他比卡琳个头更矮,而且更胖,但是在他那灰白色的头发下面,有一张和善的脸和一双会笑的眼睛。巴蒂对书完全不感兴趣,而凯尔茜时常都很想知道,当自己不在家里时,巴蒂和卡琳会谈论些什么。也许什么都不会谈,也许凯尔茜就是将两人连接起来的共同兴趣点。如果真是这样的话,那么从今往后他们之间将会怎样呢?
最终,卡琳开口回答道:“我们向你母亲发过誓,说我们不会将她的失败告诉你,凯尔茜,而我们也真的信守了誓言。但是在凯普,并非每件事都如你所想的那样。巴蒂和我已经给了你很好的工具,那就是我们的教导和指引。不过当你一旦坐上王位,你就得自己艰难地做决定了。”
巴蒂似乎对此不以为然,他一瘸一拐地走到一旁,提起了凯尔茜的驮包。卡琳目光锐利地瞪了他一眼,可他对她视而不见,于是她又转而看着凯尔茜,眉毛皱在了一起。凯尔茜也转过脸去,感到心中一紧。从前——或者说很久之前——在森林里,他们一家子正在学习如何利用红色苔藓……巴蒂突然脱口而出:“凯尔茜,如果我可以做主的话,我会破坏那该死的誓言,把你想知道的一切都告诉你。”
“那为什么不是由你做主呢?”
听到这话,巴蒂无助地低下头看着手里的苔藓,片刻之后凯尔茜便明白过来,小屋里的一切都轮不到巴蒂做主,一切都得由卡琳说了算。卡琳更聪明,身体也更完好,巴蒂只是她的助手。卡琳并不是残忍的人,但是凯尔茜曾感觉自己受够了她那钢铁般的压力,所以她能明白巴蒂的苦衷,而且几乎是感同身受。在凯尔茜身世这件事上,卡琳拥有绝对的决断权。凯尔茜虽然学过历史,可她的历史知识有很大的断层,她几乎没有接触过任何跟她母亲统治时期有关的信息。她的童年是被流放的童年,她被迫远离一切有可能为她提供信息的人和事。不过在夜晚,当巴蒂和卡琳以为凯尔茜已经入睡之后,她曾不止一次地听到他们长久地谈话。时至今日,她至少明白了他们谈话内容中的一部分谜团:多年以来,摄政王的侍卫队一直在整个国家的每一个角落搜寻一个戴着项链、手臂有伤疤的孩子,他们一直在搜寻凯尔茜。
“我在你的驮包里放了一个礼物。”卡琳继续说道,这句话将凯尔茜带回到现实世界。
“是什么礼物?”
“等你离开这里之后,可以自己打开来看一下。”
有那么一刻,凯尔茜感到从前的恼怒又再次涌现:卡琳总是保守秘密!不过片刻之后,她又因自己的这些想法而感到有些惭愧。巴蒂和卡琳此时正伤心着呢……倒不仅仅是因为即将失去凯尔茜,还因为他们将要失去家园。就在此时,摄政王派出的追踪者们很可能正在铁灵全境搜寻女王侍卫队。巴蒂和卡琳不能再继续住在这里了,待凯尔茜离开之后,他们也将很快动身前往位于坎达瑞斯边境附近的南部村庄佩塔卢马,而巴蒂正是在那里长大的。巴蒂离开这片森林一定会非常失落,不过他还会找到其他森林,他可以慢慢去熟悉新的环境。卡琳的牺牲更大:她不得不牺牲自己的藏书室。那些书籍是她毕生的搜集和珍藏,其中有不少都是在铁灵王国创立之前就写下的,几个世纪以来一直被人保存和爱护着。她没法将书一起带走,马车太容易被人发现和跟踪了。所有的书,所有的历史和记录,都只得离她而去。
凯尔茜拿起自己的背包,将其背在肩上,然后看着窗户外面的第十匹马。“有太多我不知道的事情了。”她说。
“你需要知道的都已经知道了。”巴蒂回答道,“你带好你的刀了吗?”
“带好了。”
“记得随时将它带在身边。还有,以后吃东西要小心。”
    凯尔茜伸出双臂拥抱巴蒂,尽管后者的腰身很粗,但他的身体还是因为疲劳而颤抖。凯尔茜突然意识到巴蒂是多么地疲惫,长久以来尽心尽力地教育凯尔茜耗费了他太多的精力,以至于他加速衰老了。巴蒂用他粗壮的双臂紧紧地抱住凯尔茜,片刻之后他松开双手,一双蓝眼睛热切地看着她,“孩子,你从来没有杀过人,这样很好,非常好。不过从今天开始,你会被人搜寻,甚至被追杀,明白吗?你得保护自己,必要时不能手软。”
凯尔茜以为卡琳会反驳巴蒂,因为卡琳总是说只有傻瓜才会使用武力,不过这一次卡琳却点头表示同意。“凯尔茜,我们一直想把你培养成一位有思想的理性女王,将来你也会实现这一点。”她说,“可是眼下你面临一个非常特殊的时期,在这期间活下去才是最重要的。这些人会尽忠职守,将你平安地送回凯普。在那之后你将面临很大的危险,在那种情况下,巴蒂教给你的东西要比我教给你的更管用。”
卡琳离开窗边,走到凯尔茜身旁,将一只手轻轻地放在凯尔茜背上。这一举动差点儿令凯尔茜跳起来。卡琳几乎不会跟任何人有身体接触,她只是在极少数的时候会拍拍别人的背,不过那样的情景就如同沙漠中的甘霖一样罕有。“但你也不要养成过度依赖武力的习惯,凯尔茜。你拥有丰盛的智慧,在这一路上你务必要确保自己不要失去已经拥有的智慧。因为一旦你举起刀剑,智慧便将离你而去。”
一只戴着盔甲的拳头敲响了房子的前门。
“殿下?”卡罗尔喊道,“天快要黑了。”
巴蒂和卡琳退后了一点,此刻他俩看上去显得无比苍老。巴蒂拿起了凯尔茜的最后一件行李,卡琳的表情还是那么的漠然。凯尔茜不想就这样离开他们,这两位老人曾经抚养她长大,也教会了她一切必要的本领。她的头脑里突然冒出了一个有些荒唐的想法:她真想立刻扔下自己的行李,然后从房子的后门逃出去。不过,这种颇具诱惑力的愉快想法在两秒钟之内就消逝了。
“到什么时候给你们捎信才安全呢?”她问道,“你们什么时候才能从藏身之处出来呢?”
巴蒂和卡琳迅速交换了一下眼色,凯尔茜觉得他们似乎是在交换某种秘密。最终回答她的是巴蒂,“不会太久的,凯尔茜。你知道……”
“你还有其他事情需要操心。”卡琳突然插嘴道,“想想你的子民,想想如何治理并稳固这个王国。也许你要过很长一段时间才能再度见到我们了。”
“卡琳……”
“现在你该走了。”
当凯尔茜走出小屋的时候,侍卫们已经骑到了马背上,他们低头注视着她,其中有一两个人流露出明显的轻蔑眼神。带着狼牙棒的侍卫拉扎勒斯完全没有看她,而是望着远方。凯尔茜将行李一件件地放到马背上,这是一匹杂色母马,看起来似乎比巴蒂的成年公马更温驯一些。
“我想你应该会骑马吧,殿下?”为凯尔茜拉着缰绳的侍卫问道。他说出“殿下”这个词时,发音和腔调听起来就像是在描述某种传染病一般。凯尔茜一把将缰绳从他手里夺了过来,“没错,我会骑。”
她整理好自己的绿色冬日斗篷,扣好了纽扣,随后纵身跃到马背上。她尽最大努力抑制住内心深处认为这次分别就是永诀的预感,低头看着巴蒂。后者看起来比实际年龄更苍老一些,不过没有任何理由表明他活不了多少年了,再说预感通常都是不太可信的。据巴蒂所说,莫特姆森女王手下的先知曾预告凯尔茜活不到十九岁生日那一天,可她现在不是活得好好的吗。
她笑着对巴蒂说:“我会很快派人来接你们的。”她希望自己的笑容看起来很勇敢。
巴蒂点了点头,他也勉强挤出了愉快的表情。卡琳的脸色非常苍白,以至于凯尔茜担心她随时可能晕倒。不过她并没有晕倒,而是走上前来朝凯尔茜伸出了右手。卡琳的这一举动着实有些出人意料,凯尔茜呆呆地看着她的手,过了好一会儿才意识到自己应该跟她握手。在过去的十几年里,在凯尔茜的记忆中,卡琳从来没有跟自己握过手。
“等时候到了,你就会明白。”卡琳紧紧握住凯尔茜的手说道,“你会知道为什么这一切都是必要的。要留意过去的事,凯尔茜。好好治理你的王国。”
即便是现在,卡琳也没有直率地说话。凯尔茜一直都知道卡琳并不愿意选择她这样的孩子来训练,也知道自己难以控制的坏脾气,以及自己对肩上重大使命的责任感的缺失,都令卡琳感到失望。凯尔茜把自己的手收回来,随即看了巴蒂一眼,现在她感到自己心头的愤怒已经消失殆尽了。巴蒂不加掩饰地哭了起来,脸颊上挂着两行闪烁的泪水。凯尔茜感到泪水就要从眼眶里涌出来了,不过她握紧缰绳,让马对着卡罗尔所在的方向。“我们可以出发了,队长。”她坚定地说。
“遵命,殿下。”
卡罗尔用力拉动缰绳,策马向前奔去。“大家出发了,你们把女王围在中央。”他回头喊道,“我们要到日落才停下来。”
女王……她又听到了这个词。
凯尔茜试着把自己想成一位女王,可是却做不到。她调整马的步调,使之跟侍卫们的速度相一致。她决绝地没有回头看,然而在拐弯之前她还是回头看了一眼。巴蒂和卡琳仍然站在小屋门口,目送着她离开,他们就像她从前曾经看过、现在想不起名字的一个故事里的老迈樵夫夫妇……他们的身影被树丛遮挡,再也看不到了。
凯尔茜所骑的母马显然非常强健,因为这匹马可以步履稳健地在崎岖的路面上奔跑。相反的是,巴蒂的公马却很难在森林里行走。巴蒂曾说他的马是马中贵族,只有开阔平直的道路才适合它。即使是骑着巴蒂的公马,凯尔茜也从未去过几英里之外的地方。这是卡琳的命令。每当凯尔茜满怀渴望地谈论起自己从未去过的广阔世界里的事物时,卡琳都会向她强调保密的必要性,以及她即将继承的女王王位的重要性。卡琳对凯尔茜害怕失败的心理并没有什么耐心,而且卡琳也不想听到任何怀疑论调。凯尔茜最主要的任务,就是学会在见不到别的孩子、别的成年人以及更为广阔的外面世界的境况下,也能保有满足感。
在她十三岁那年,有一次她如同往常一样,骑着巴蒂的公马进入森林,却不小心迷了路,来到了一片自己并不熟悉的林区。她发现自己刚刚经过的一片树丛和两条小溪都是过去从未见到过的,而且接下来绕了好几圈也没能找到回家的路。凯尔茜差点儿就要哭着放弃了,这时她突然看到地平线那边有一根正在冒烟的烟囱。
靠近一些之后,她看到了一座小屋。这座小屋是用木材搭建的,而非石料,看上去比巴蒂和卡琳的小屋还更加简陋。小屋门前有两个小男孩,他们比凯尔茜小几岁,正挥舞着玩具宝剑做游戏。她长久地看着他们,体味着一件她从不曾考虑过的事情:与她自己所经历的教养方式截然不同的童年生活是怎样的呢?在那之前,她下意识地认为所有孩子都过着完全一样的生活,接受着完全一样的教育。那两个小男孩衣着破旧,不过他们所穿的宽松短袖衬衫看起来非常舒适。凯尔茜自己却只能穿袖子又长又紧的高领衬衫,这是为了不让任何外人有机会看到她的手臂和那条不能取下来的项链。她聆听着两个小男孩彼此聊天的声音,发现他们几乎不会讲标准的铁灵语。没有人会在每天早晨逼迫他们坐下来,然后对他们的语法进行考察和挑剔。虽然时间是下午三点左右,可他们却并没有待在学校里。
“埃米特,你来扮演莫特姆森人,我来扮演铁灵人!”年龄稍大一点的男孩自豪地宣告道。
“我才不演莫特姆森人呢!莫特姆森人太矮了!”年龄较小的男孩喊道,“妈妈说过你偶尔也应该让我扮演铁灵人!”
“那好吧。这次由你来扮演铁灵人,不过我要使用魔法!”
观察了一阵之后,凯尔茜明白了自己和眼前这两个小男孩之间最本质的区别:这些孩子有自己的同伴,一点都不孤单。此刻她离他们不过几十米的距离,可是这两个小男孩之间的友谊却使她感觉自己仿佛置身于月球之上一般遥远。随后,当他们的母亲从小屋里走出来并呼唤两个孩子进屋去吃饭时,凯尔茜发现自己和他们之间的距离更加遥远了。他们的母亲是一个胖乎乎的女人,与有着庄严优雅仪容的卡琳毫无相似之处。
“埃米特!马丁!快回来洗手吃饭了!”
“不!”更年幼的孩子回答道,“我们还没玩够呢!”
    这位母亲俯身从地上的一捆木棍中抽了一根出来,跳进了正在做游戏的两个孩子中间。埃米特和马丁各挨了一记“闷棍”,可他们都发出了咯咯的笑声,随即手舞足蹈地尖叫着。最后母亲用两只手各提着一个孩子,让他们紧贴在自己身体两侧,进屋去了。天色越来越暗,尽管凯尔茜知道自己应该尽快找到回家的路,但她还是没法让自己转身离开。卡琳从来都不对人表露自己的情感,哪怕是在巴蒂面前也是如此,凯尔茜所能指望的最特别的情感表露,顶多不过是卡琳的一个微笑而已。是的,凯尔茜是铁灵王国的继承人,卡琳也曾多次告诉她这是多么重大而荣耀的身份。不过在骑马回家的漫长路途中,凯尔茜始终都无法摆脱一种感觉,那就是她觉得这两个孩子拥有的比她自己更多。
当她终于回到家时,已经错过了晚餐。巴蒂和卡琳都非常担心,巴蒂甚至对她大呼小叫了一番,不过凯尔茜能透过他的喊叫看出他因自己总算平安到家而流露出的如释重负的神情。在打发凯尔茜上楼回自己的房间之前,巴蒂还紧紧地拥抱了她。卡琳几乎没有正眼瞧她一下,只是严肃地宣布她本周去藏书室的权利被取消了。那天晚上,凯尔茜躺在床上久久不能入眠,她发现原来自己一直以来都被欺骗了。在那天之前,凯尔茜认为卡琳就算不是自己的生母,至少也是自己的养母,然而她突然明白其实自己压根儿就没有母亲。卡琳不过是一个不断对她有所要求,并且在方方面面都辖制她的冷酷老妇人而已。
两天之后,凯尔茜再次越过了卡琳为她设定的活动范围界限,不过这次她是故意的,目的是为了再次去看看森林里的那座小屋。可是半路上她放弃了这个念头,掉头回去了。叛逆的感觉并不令人舒服,反而令人难过,她似乎能察觉到卡琳的一双眼睛正在背后盯着自己看呢。从那以后凯尔茜再也没有越出卡琳所设的限制,因此她再也没有机会去看外面更广阔的世界。她的所有人生经验都来自于小屋以及小屋周围的那片森林,在她十岁的时候,她就对那片森林里的每一寸土地都了如指掌了,包括其中的一草一木。现在,一支侍卫队伍正护着她朝森林深处进发,她不露声色地笑了笑,将注意力集中到了自己从未来过的王国土地上。
雷迪克森林位于王国的西北面,占地数百平方英里。他们正一路向南,策马穿过这片森林最中心的地带。遍地都是铁林橡树,有些树高达五六十英尺,在他们头顶上方形成了浓密的绿色冠盖。森林里也有凯尔茜并不熟悉的矮小灌木丛,她从前学过有一种灌木的树枝具有特殊的药用价值,适合用来制作抗组胺药膏,不过这里的灌木跟她所认识的那一种看起来有些类似,却也有着明显的区别。它们的树叶更长,卷曲得更厉害,而且绿色的树叶隐隐泛红……这些都是毒栎的典型特征。凯尔茜尽量设法不让自己的母马碰触到植物的枝叶,然而在某些狭窄区域这样的事还是不可避免地会发生。随着地势沿着山坡向下倾斜,植物也越来越浓密。现在他们离大路已经有很长一段距离了,当马匹奔跑在由落下的橡树叶所构成的金色“地毯”上并发出“噼里啪啦”的响声时,凯尔茜觉得仿佛整个世界的人都能听到他们在森林里所发出的动静。
侍卫们呈菱形排列在她周围,由于地形不断改变,所以他们的速度也随之调整,不过队形始终都保持得很好。带着狼牙棒的侍卫拉扎勒斯在她身后视线所不能及的地方,她的右手边是那名留着红色胡须的怀疑论者侍卫。一路上凯尔茜饶有兴味地暗中观察着怀疑论者侍卫的红胡须,还有红头发。红色头发是一种隐性基因,随着人类代代繁衍,近几百年来这种基因渐渐消失了。卡琳曾告诉凯尔茜,有些女人喜欢把头发染成红色,甚至有些男人也喜欢这么做,因为他们认为物以稀为贵。不过,在凯尔茜偷偷地观察了约莫一个小时之后,她非常确信他头上的红发是天生的,染出来的头发不可能有那么自然而逼真的效果。他脖子上戴着一个小小的金十字架,那是上帝教会的标识,随着马匹的行进,十字架在他胸前不断地跳动和闪烁着,而卡琳曾多次告诉凯尔茜,教会和牧师都是不可信的。
在红发侍卫身后是一个金发男人,由于此人容貌长得特别俊美,于是凯尔茜忍不住偷偷瞟了他好几眼。不过对她来说,他的年龄还是太大了,看上去应该已经超过四十岁了。金发侍卫有一张酷似卡琳的某些艺术类藏书中所描画的天使的脸,不过他看上去十分疲惫,凹陷的双眼表明他已经有好一阵没能得到充足的睡眠了。可是不知怎地,他的脸上流露出的疲惫神色反倒为他的容颜增色不少。他突然转过头来,发现凯尔茜正在观察自己,于是凯尔茜赶紧把头扭过去看着前方,脸颊顿时变得绯红。
她左手边的高个子侍卫留着黑色头发,肩膀很是宽阔,看起来属于那种震慑力很强的男人。在他前面的侍卫个头要比他矮很多,身型瘦小,留着浅棕色的头发。凯尔茜仔细打量着那名瘦小的侍卫,因为他看上去跟她自己的年龄更为接近,也许他还不到三十岁呢。她试图通过聆听侍卫们的交谈来得知他的名字,可是他们始终都用很低的音调讲话,很明显是故意不让凯尔茜听到他们彼此交谈的内容。
队长卡罗尔一直走在菱形队伍的最前端,凯尔茜只能看见他的灰色斗篷。他不时会大声喊出一两句命令,然后所有人都会据此来调整行进方向和速度。卡罗尔骑在马上的样子自信满满,丝毫不寻求任何人的指引,凯尔茜相信他能带着自己去到该去的地方。他所具备的这种统率能力很可能是一名侍卫队队长所必须具备的特质,如果她要活下去,就需要寻求卡罗尔这样的人的帮助。不过她应该怎样做才能赢得这些人对自己的忠诚呢?他们很可能认为她是软弱无能的,也许在他们眼中所有的女人都是如此。
一只鹰在他们头顶上方嗥叫着,凯尔茜把斗篷的兜帽拉下来,盖住了自己的额头。鹰是美丽的生物,也是可口的食物,不过巴蒂曾在铁灵与莫特姆森的边境附近告诉她,鹰常常被训练成执行暗杀任务的武器。当时他只是轻描淡写地随意说说而已,不过却在凯尔茜心中留下了深深的印记。
“伙计们!向南行!”卡罗尔喊道,他身后的一行人闻声开始改变行进方向。太阳迅速地沉到地平线以下,夜幕渐临,起了一阵冷风。凯尔茜希望他们能尽快停止前行,因为她已经在马背上冻得快要僵掉了。可是她知道,忠诚是以尊重为开端的。
“一位统治者如果没有得到被统治者的尊重,那么他绝不可能长久地掌权。”这样的话卡琳曾对她讲过无数次,“统治者如果妄图以强权控制并非心甘情愿服从自己的民众,最终将会一无所获,而且通常的结局是统治者的头被长矛刺透而身亡。”
巴蒂的建议则更为简洁明了:“你要么赢得民心,要么失去王权。”
说得好!此时此刻凯尔茜更能体会到他们的智慧,可是她并不知道自己该怎么做。她怎么能对别人发号施令呢?
我已经十九岁了,应该不会再害怕任何人了。她在心里对自己说。
可是她真的感到害怕。
她把缰绳握得更紧了一些,暗自后悔当初没有戴上自己的骑手手套,可是她临行前非常焦虑,以至于没法抛开小屋前门外令人不适的戏剧性画面去找手套。现在她的手指尖已经冻得麻木了,手掌也被粗糙的皮革缰绳摩擦得又红又疼。她尽量把手指缩进斗篷的袖子里,然后继续向前行进。
一个小时之后,卡罗尔发出了停止前行的指令。队伍来到了一块小空地上,四周是高耸的铁灵橡树,地上铺着厚厚的灌木树叶,其中既包括那种树枝具有特殊药用价值的灌木的树叶,也包括毒栎的泛红树叶。凯尔茜不禁在想,这些侍卫是不是不认识毒栎呢?每一支侍卫队都至少配有一名医护兵,而医护人员一般都应该对植物比较了解。巴蒂自己也曾当过医护兵,虽然他并没有刻意要教授凯尔茜植物学知识,可是每当他们发现一种有趣的植物时,他就会自然而然地教她一些植物课程。
侍卫们纷纷在凯尔茜身边聚拢,等着卡罗尔也绕回来。他让自己的马一路小跑着来到她身边,这时他留意到她的脸色泛红,双手则死死地握着缰绳。“殿下。”他对她说,“如果你愿意,我们可以停下来在这里过夜。我们刚才行进得非常快。”
凯尔茜松开缰绳,把斗篷的兜帽从头上掀了下来,并努力使自己的牙齿不再上下打颤。当她说话的时候,声音极不稳定,而且很沙哑,“队长,我相信你的判断力。如果你认为我们有必要继续赶路的话,我们也可以不用停下来。”
卡罗尔注视了她一会儿,然后环顾了一下周围的小空地,“今天赶的路已经足够多了,殿下。不过明天早上我们得起得很早。”
侍卫们纷纷跳下马,凯尔茜本来就不适应骑马长途跋涉,再加之身体几乎被冻僵,所以她从马背上跳下来时动作略显笨拙,差点儿摔倒在地,踉跄了好几下才勉强站稳了。
“佩恩,你负责搭建帐篷。埃尔斯顿和奇布,你们去找木材。穆哈恩,你去为我们找些吃的。拉扎勒斯,你负责照看女王的马。其余的人尽快修筑防御工事。”
“队长,我能照看自己的马。”
“随你喜欢,殿下,不过拉扎勒斯能助你一臂之力,如果有什么需要就尽管跟他讲好了。”
侍卫们分散开来,各自去完成自己的任务。凯尔茜朝地面俯下身去,伸展了一下脊柱。她的两条大腿都疼痛不已,就像刚刚受过重击一般,不过她可没打算过在这些男人面前做任何伸展大腿肌肉的运动。当然,对凯尔茜来说,他们的年龄太大,以至于丧失了吸引力,可他们毕竟是男人。凯尔茜突然觉得自己在这些人面前变得有些不自在,过去她在巴蒂面前可从来都没有这样的感觉。
    她把自己的母马带到空地边缘的一棵大树下,然后把缰绳松松垮垮地绕在一根粗壮的树枝上。她用手轻柔地抚摸着母马颈部的光滑皮毛,可是这匹马却甩了甩头,发出嘶声,似乎不愿意被凯尔茜爱抚。于是凯尔茜退后了一步,“好吧,女孩,看来我也得继续努力来获取你的信任和喜爱。”
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“这本书具备一种能使我一读就上瘾的微妙力量。当我发现自己被它吸引之后,我已经接近没法停止继续往下读了。”
——劳伦·奥利弗,《纽约时报》畅销书作家
“《铁灵女王》有着极其讨人喜欢的女主人公,整本书的情节都扣人心弦。埃里卡·约翰森带我进入了一个精彩的世界,我迫不及待地徜徉在书中的世界里。”
——伯纳德·康韦尔,《纽约时报》畅销书作家
“埃里卡·约翰森通过这本书向我们展现了一幕幕引人入胜的情节。本书的内容极为丰富,冒险、巫术、刀剑和政治等内容令人着迷——更不用说书中那位集智慧、勇气和信念于一身的女主角了。《铁灵女王》陪伴我度过了一段愉快的睡前时光,我迫切地想要阅读作者的后续佳作!”
——海琳·韦克,《纽约时报》畅销书作家
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作者简介

埃里卡·约翰森,毕业于美国斯沃斯莫尔学院,并获得了爱荷华州作家工作室的艺术创作专业硕士学位。她拥有职业律师的缜密思维,而且从未停止过写作。善于运用纯熟的写作手法将有魔力的项链、阴谋、荣誉与忠诚、活灵活现的人物近乎完美地糅合在了一起,被称为“女版乔治·马丁”。
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